Луните (и може би пръстените) на Плутон представляват риск за космическия кораб на НАСА

Концепцията на този художник показва НАСА

Концепцията на този художник показва космическия кораб на НАСА New Horizons по време на срещата му с Плутон през 2015 г. с неговата луна Харон. (Кредит на изображението: Югозападен изследователски институт)



Луните на Плутон и потенциален набор от пръстени могат да създадат опасни отломки за космически кораб на НАСА, който в момента се движи към далечния свят, казват изследователите.



Учените сега проектират алтернативни курсове за космическия кораб New Horizons, обвързан с Плутон, които да го отклонят от пътя на вредата, като в същото време помагат на сондата да изследва мистериозните си цели.

„Искаме хората да разберат колко интересна и доколко би могла да бъде мисията на New Horizons“, казва водещият автор на изследването Алън Стърн, главен изследовател на мисията New Horizons в Югозападния изследователски институт в Сан Антонио, Тексас. „Това е част от вълнението от първоначалното проучване, от преминаването към нова граница.“



New Horizons е първата сонда, създадена някога за изследване на светове в ледените тела на Кайпер Белтоф. След почти седем години космическият кораб вече е повече от 24 пъти по -далеч от Слънцето, отколкото Земята, поставяйки го покрай орбитата на Уран. [Снимки: Плутон и неговите 5 луни]

Това изображение е направено от НАСА

Това изображение, направено от космическия телескоп Хъбъл на НАСА, показва пет луни, обикалящи около далечната, ледена джудже планета Плутон. Зеленият кръг маркира новооткритата луна, обозначена като P5, както е заснета от широкообхватната камера 3 на Хъбъл на 7 юли 2012 г.(Снимка: НАСА, ЕКА и М. Шоуалтер (Институт SETI))



Следваща спирка: Плутон

New Horizons в момента е на около 1000 дни и на 730 милиона мили (1180 милиона километра) от най -близкия подход до Плутон .

Откакто космическият кораб избухна през 2006 г., далечният свят се превърна в още по -примамлива цел, като през юли около него беше открита пета луна. Въздействията, които може да са създали тази система от луни, както и сблъсъците, които те вероятно са имали с други тела в пояса на Койпер, където живее далечният свят, също предполагат, че отломките може да са се събрали в пръстени около Плутон.



Въпреки че тези находки разкриват, че Плутон е клада от съкровища, които си струва да бъдат проучени, „ние се притесняваме от това Плутон и неговата система от луни , обект на нашата научна привързаност, всъщност може да е малко черна вдовица - каза Стърн. „Разбрахме, че тези луни, както и тези, които все още не са открити, действат като генератори на отломки, населяващи системата на Плутон с парчета от сблъсъци между тези луни и малки обекти от пояса на Кайпер.“

Като се има предвид как New Horizons понастоящем се отдалечава от слънцето на повече от 33 000 мили в час (54 000 км / ч), „сблъсъкът с единично камъче или дори зърно с размер на милиметър може да осакати или унищожи New Horizons“, каза учен от проекта New Horizons Хал Уивър от Лабораторията по приложна физика на Университета Джон Хопкинс. „Трябва да се пазим от всякакви отломки около Плутон.“

За да търси отломки, обикалящи около Плутон, екипът на New Horizons сега го сканира с наземни и космически телескопи и извършва компютърни симулации къде може да лежи този шрапнел.

„Няма да изпращаме сляпо мисия от клас милиарди долари на пътя на вредата“, каза Стърн пред guesswhozoo.com. „Ще пренапишем това, което знаем, за да постигнем победа.“

Плутон има ли пръстени?

Въпреки че изследователите все още не са забелязали никакви признаци на отломки около Плутон, компютърните модели не изключват такива ръкавици от развалини. „Трябва да вземем консервативния подход и да приемем най -лошото“, каза Стърн.

Една от стратегиите, които изследователите предлагат, е да насочи антената на антенната антена на New Horizons „да действа като метеоритен щит за защита на космическия кораб от удари“, каза Стърн. „Тази техника не е нова - сондата Касини използва това, когато пресича и пръстеновата равнина на Сатурн.“ [ Обяснени са 5 -те луни на Плутон: Как се измерват (инфографика) ]

Изследователите сега също правят планове за избягване на тези опасности, ако New Horizons се наложи. „Сега проучваме девет други варианта,„ траектории за спасяване “, каза Стърн.

Настоящият план на New Horizon ще отнеме около половината път между Плутон и орбитата на най -голямата му луна Харон. Четири от траекториите за спасяване ще продължат да поемат космическия кораб между орбитата на Плутон и Харон.

„Те биха могли да се доближат до около 15 до орбитата на Харон, но това може да направи голяма разлика по отношение на безопасността“, обясни Стърн. „Тези зони ще бъдат изчистени от отломки от Харон с размерите на Тексас.

Снимката на Плутон от космическия телескоп Хъбъл е най -подробната, виждана някога.

Другите алтернативи биха отвели New Horizons много по -далеч от Плутон, покрай орбитите на известните му луни.

„Ако летите два пъти по -далеч, камерата ви работи наполовина; ако е 10 пъти по-далеч, това прави и една десета “, каза Стърн. 'Докато поставяте Нови хоризонти по -далеч все още би постигнал основните цели, които имаме за него, няма да ги надхвърли. По настоящия ни път бихме получили разделителни способности на изображения до около една десета от километър (330 фута) за някои места на Плутон, но ако летим значително далеч, щяхме да постигнем целта от 1 километър (3300 фута) Имахме.'

- И все пак половин хляб е по -добър от хляб - каза Стърн. „Изпращането на„ Нови хоризонти “на самоубийствена мисия не е от полза за никого. Ние сме много от ума да постигнем колкото можем, а не да загубим всичко безразсъдно. По-добре да превърнете A+ в A-, отколкото да получите F, като надвишите. '

Остава несигурно какви нива на риск биха могли да подтикнат изследователите да променят курса на New Horizons-да речем, 25 % шанс да ударят зърно с размер на милиметър или 10 % шанс да ударят камък с размер на сантиметър.

„Ние работим по отправянето на препоръки към НАСА относно това по -късно тази година, а след това с НАСА екипът на проекта ще вземе това решение, ако дойде времето“, каза Стърн.

Последният изследователски екип може да промени траекторията на космическия кораб е около 10 дни преди да стигне до Плутон. „След това няма достатъчно гориво за промяна“, обясни Стърн. „Ние не попадаме често в ситуации при космически полети, когато трябва да вземаме решения в последния момент. Ще научим възможно най -много преди окончателния ни подход през 2015 г. “

Учените подробно изследват днес (16 октомври) на годишната среща на Отдела за планетарни науки на Американското астрономическо общество в Рино, Невада.

Следвайте guesswhozoo.com в Twitter @Spacedotcom . Ние също сме включени Facebook & Google+ .